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JULES MASSENET
Manon

Beverly Sills (Manon); Nicolai Gedda (Le chevalier Des Grieux); Gérard Souzay (Lescaut); Gabriel Bacquier (Le comte Des Grieux); Nico Castel (Guillot de Morfontaine); Michel Trempont (Brétigny); Patricia Kern (Rosette); Michèle Raynaud (Poussette); Hélia T'Hézan (Javotte)

New Philharmonia Orchestra
Ambrosian Opera Chorus

Julius Rudel

Deutsche Grammophon- 3 CD 474 950-2(CD)
Référence: celui-ci

rating

Il est des disques (et des années) touchés par la grâce: en juillet 1970, un mois avant de graver l'une des trois éditions de référence de Lucia di Lammermoor chez ABC, Beverly Sills enregistre pour la même firme la plus belle intégrale de Manon de l'histoire. Déjà reportée en CD par EMI en 1989, cette version revient sous les feux de l'actualité sous étiquette DG, dans un son encore plus flamboyant.

On connaît les qualités et les défauts de la soprano américaine. Le timbre n'est certes pas des plus beaux et l'émission accuse toujours un vibrato excessif dans les notes de passage. Mais ces défauts, en 1970, ne sont pas encore trop accentués et, surtout, Sills sait admirablement les faire oublier par une technique sans faille, une formidable conviction dans l'accent et une intelligence du chant proprement exceptionnelle (ce ne sera plus le cas, hélas, dans la Thaïs d'EMI, six ans plus tard...). Ici, on croit de bout en bout en son personnage, au point d'en oublier toutes celles qui l'ont précédée ou suivie dans la discographie, y compris les remarquables Los Angeles et Cotrubas.

Nicolai Gedda surclasse lui aussi tous ses rivaux... et pourtant, Kraus et Alagna valent le détour! Des Grieux désarmant de sincérité et d'émotion, il s'impose par son aisance dans l'aigu, sa science des demi-teintes (son Rêve tient véritablement du rêve!) et son exemplaire maîtrise des passages parlés traités en mélodrame (une difficulté trop souvent méconnue de la partition).

Gérard Souzay, que l'on n'attendait pas forcément dans la truculence de Lescaut, apporte un relief insoupçonné au cousin de Manon, sans jamais en faire trop. Gabriel Bacquier déborde d'autorité en Des Grieux père (mais nous conservons une préférence pour l'incarnation de Van Dam, dans sa première intégrale pour EMI), les rôles secondaires se montrant à la hauteur de l'enjeu (avec une mention pour le Brétigny haut en couleurs de Michel Trempont).

Julius Rudel, si prosaïque en d'autres occasions (le Rigoletto avec Sills notamment), est un miracle d'intuition et d'équilibre au pupitre. Accompagnant avec amour ses chanteurs et ne laissant jamais retomber la tension, il réussit à recréer en studio la vie du théâtre sans laquelle Manon a du mal à exister. Dernier point fort: absolument intégrale, cette version offre en plus en appendice une variante de la Gavotte du troisième acte et le Fabliau virtuose ajouté par Massenet à l'intention de Georgette Bréjean-Silver, célèbre Manon des années 1890.

La meilleure version de Manon, nous l'avons dit, à recommander en priorité pour qui désire en avoir une seule dans sa discothèque. Les autres n'oublieront pas Janine Micheau et Libero de Luca (Decca), Victoria de Los Angeles et Pierre Monteux (EMI), Ileana Cotrubas, Alfredo Kraus, José Van Dam et Michel Plasson (EMI encore), ni Roberto Alagna (EMI toujours). Signalons que DG, poursuivant sa réédition des enregistrements ABC de Sills, ajoute à sa livraison d'été une deuxième compilation d'intégrales et de récitals intitulée "The Great Recordings" (2 CD 474 947-2, note 8). Bien conçue, elle a deux mérites: ne pas doublonner avec celle publiée l'an dernier sous le titre "The Art of..." et attirer l'attention sur l'intégrale de Norma enregistrée en 1973 sous la direction de James Levine, encore inédite en compact (le duo "Mira, o Norma" avec Shirley Verrett, avouons-le, nous a donné envie de la réécouter!). Mais qu'attend DG pour proposer en l'état les nombreux récitals de Sills, en prenant exemple sur la nouvelle collection "Classic Recitals" de Decca?

--Richard Martet

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